Husbyten: det bästa sättet att resa med barn

Författaren och barnen, Versailles, 2009. Foto: Patrick Perkins

Semester med barn är dyra. Och låt oss inse det: för föräldrar är semester med barn inte exakt avkopplande. Men jag har funnit att de kan vara ganska magiska - och till och med relativt överkomliga.

När vi fick vårt sjätte barn var jag rädd att vi aldrig skulle kunna resa som familj. Bara en restaurangmåltid för åtta personer är dyr, även med barnmenyer och alla som dricker vatten; multiplicera det med tre gånger så många semesterdagar, och det är en liten förmögenhet just där. Och då, hotellen - de är inte bara dyra, utan också logistiskt svåra när du måste boka minst två rum.

Sedan föreslog en vän att vi skulle prova ett husbyte. Hon var medlem i HomeLink, en organisation som underlättar handel med familjer över hela världen. Hon har bytt sin Manhattan-lägenhet varje sommar för platser i Europa, Sydamerika och Asien i mer än tjugo år.

Hon förklarade att budgetmässigt, allt du behövde oroa dig för var flygbiljetter plus ett relativt litet belopp avsatt för museer och andra utflykter. Hon köpte alltid sin mat i lokala livsmedelsbutiker och lagade mat i huset där hon bodde. Du måste äta ändå, förklarade hon, så det är inte som det är en extra kostnad. När hon sa det, insåg vi att detta kan vara ett alternativ som vi faktiskt hade råd med.

Men vi hade frågor. Vad sägs om värdesaker? Vad sägs om integritet? Hon berättade för oss att låsa upp allt vi var nervösa för - men förklarade också att husbytesgemenskapen är en självvalande grupp och att byta hus är en övning i ömsesidigt förtroende. Under sina decennier av att använda tjänsten hade hon aldrig haft ett enda problem.

Vi gick på webbplatsen för att utforska. (Du kan titta på listor gratis, men när du vill lista ditt eget hus betalar du en årlig prenumerationsavgift.) Vi bläddrade igenom listor över alla typer över hela världen, från studiolägenheter i stora städer, till traktbostäder i icke-beskrivna förorter, till stora bondgårdar på landsbygden.

Vi filtrerade vår sökning så att webbplatsen bara skulle visa platser som är tillräckligt stora för vår familj - och då blev vi väldigt glada när det verkade som om det här faktiskt skulle fungera. Vi prenumererade, listade vårt hus och skickade frågor. När du listar ditt hus kan du ange vilka tider på året du är tillgänglig och om du tillåter barn eller husdjur eller rökning eller något annat. Du kan också begära vård av dina husdjur (vi har tagit hand om fisk, en sköldpadda, katter och kaniner på våra olika utbyten) eller välja en annan plan (vi går alltid ombord på vår hund med en betrodd sittare).

När du hittat någon som är intresserad av att byta, undertecknar båda parter ett avtal som tillhandahålls av tjänsten som anger datum och visar viktiga logistik som bilförsäkringsinformation och hur du ska byta nycklar. Efter det, allt du behöver göra är att ta reda på hur du kommer dit.

Vi slutade med att göra vårt första utbyte med en fransk familj från en by strax väster om Versailles. Deras knäppa, bekväma hus låg på en lugn väg i utkanten av vackra jordbruksmark, men det tog oss bara en halvtimme att köra in i Paris. Vi stannade i tre veckor och växlade varje dag mellan stadsbesök (Louvren, Triumfbågen, etc.) och landsbygdsutforskningar (Giverny, Fontainebleau, Normandie). Vi handlade på byn boulangerie såväl som i en stor närliggande stormarknad, äter frukost och middag hemma nästan varje natt.

Till lunch varje dag packade vi en picknick att ta med oss ​​på våra äventyr. Vi åt våra baguette-smörgåsar och frukt som satt på Seine-kajen och på trapporna till Chartres-katedralen och i en ficklommetorpark nära klostret Mont Saint-Michel och i trädgårdarna kring Versailles. Ingen tröttnade någonsin på våra picknick. Jag älskar att leva som en lokal - shoppa på marknaderna, lära känna mindre turistiska delar av området såväl som de mer kända platserna och se hur det verkliga livet i främmande länder är.

Det är vanligt (men inte obligatoriskt) att dela en första eller sista måltid med din utbytesfamilj. När vi kom hem hade vi middag med vår franska familj innan de åkte till flygplatsen. Mitt i handelshistorier om våra olika utnyttjanden erkände vi att vi hade brutit en av deras barns små leksaker; de erkände i sin tur att de skulle krossa en vinglas. Och det? Är den största skada vi någonsin har åsamkats i alla utbyten som har följt.

Den fantastiska resan var den första av flera. Vi har aldrig planerat att leta efter någonstans att stanna, eftersom vi ändå kommer att vara ute och hålla i dag - men vi har varit ganska bortskämda. På vår andra resa åkte vi till London och stannade i ett vackert tomhus i tegel i förorten Twickenham.

Därefter kom en resa till Bourgogne, där vi hade turen att bo i en 16-sovrums mini-chateau omgiven av vingårdar och vetefält. Förra sommaren bytte vi med en familj som bodde precis utanför Blois i Loire-dalen. (Ja, vi åker mycket till Frankrike.) Deras vackra stengård satt i ett tunnland muromgärdade trädgårdar med en pool och terrass för middagar där vi slutade äta de flesta av våra måltider.

Författarens make med fyra av sina sex barn, Blois, 2017.

En annan bra sak med husbyten är flexibiliteten du har som familj. Småbarnet behöver en tupplur? Inga problem. Vill du inte packa massor av saker? Vi packar vanligtvis 3-4 kläder varje gång och tvättar sedan varje par dagar. Känns som att ta en paus från sightseeing och bara spela i trädgården eller titta på film? Eller kanske är vädret dåligt, och vad som låter bäst är att mysiga upp till spisen och arbeta ett pussel tillsammans och äta snacks hela dagen? Enkelt gjort utan tryck från hotellstädning och massor av extra utrymme att vandra runt.

Utbyten kan ordnas under vilken tid som helst som är ömsesidigt behagliga. Vi tenderar mot tre veckors resor, vilket ger oss god tid att komma över jetlag och utforska omgivningarna i en lugn takt. Bilar ingår ofta i utbytesavtal, men det är en sällsynt familj som har ett fordon som är tillräckligt stort för oss. I två av våra franska utbyten hyrde vi en bil, men året vi åkte till London, använde vi familjens lilla Volkswagen Polo för livsmedelsresor och tog tågen överallt.

HomeLink tillhandahåller också alternativ för gästfrihetsutbyten eller icke-samtidiga utbyten. För några år sedan kom en australisk familj i kontakt med oss ​​och frågade om vi skulle vara villiga att vara värd för dem i några dagar. Vi har ett litet pensionat på vår fastighet, så vi var glada över att få dem att använda det som en hemmabas medan de reste runt i Kalifornien. Vi hade ett par måltider med dem och skulle besöka dem på kvällarna när våra barn var tillsammans i poolen. De var underbara, och även om vi inte har några omedelbara planer på att resa Down Under, vet vi att om och när vi gör det, kommer vi att ha ett ställe att bo hos människor vi gillar och litar på.

För några somrar sedan kunde vi inte resa av olika skäl, men vi startade ett HomeLink-ungdomsutbyte för en av våra döttrar, som var femton vid den tiden. Hon tillbringade tre veckor med en familj i Versailles som hade en dotter i hennes ålder, och sedan flög båda flickorna till staterna och den franska flickan stannade hos oss i tre veckor. Flickorna kom mycket nära och har varit goda vänner genom magiska sociala medier.

I sommar kommer vi tillbaka till Storbritannien. Vår 14-åring är besatt av Beatles, men han kommer knappt ihåg vår Twickenham-resa eftersom han bara var sex vid den tiden. Vi bor i Oxfordshire, som är en fantastisk central plats att besöka London, Cambridge, Stratford, Bath och mycket mer. Vi tar sedan tåget på en två-dagars pilgrimsfärd till Liverpool.

Våra äldre barn växer nu och kan inte alltid följa med oss ​​i dag. Men jag förväntar mig att min man och jag kommer att fortsätta göra husbyten under många år framöver, även när alla våra barn är ute på egen hand.

Författaren och barnen, Chenonceau, 2017. Foto: Patrick Perkins

Allt detta kan läsa som en reklam för HomeLink, men jag får inget av dem för att skriva detta. Jag vet att det finns andra husbytesplatser där ute, men HomeLink är den vi känner till och litar på. Om du vill läsa mer om våra olika resor har jag ofta sammanfattat dem i seriella inlägg på min blogg. Några frågor om husbyten? Lämna gärna en kommentar, så svarar jag gärna.